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6 cosas asombrosas que no sabías sobre los hongos

6 cosas asombrosas que no sabías sobre los hongos



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FOTO: Oficina de Gestión de Tierras

Es cierto que los hongos no necesitan mucha ayuda para convencer al mundo de que son increíbles. Sus propiedades anti-cancerígenas, antibacterianas y, sí, incluso antifúngicas están bien documentadas. Su potencial culinario no es ningún secreto. Son hermosos, abundantes e incluso pueden brillar en la oscuridad. Pero la verdad es que apenas estamos comenzando a descubrir exactamente cuán asombrosos son los hongos y cuán útiles pueden ser durante el próximo siglo en una variedad de formas diferentes. ¿Revertirán el cambio climático? ¿Detendrán el aumento de superbacterias resistentes a los medicamentos? Echemos un vistazo.

1. Medicine Du Jour

Cuando se ven amenazados por bacterias u otros patógenos, los hongos producen poderosas enzimas defensivas llamadas metabolitos secundarios. (Quédese conmigo aquí). Estas son enzimas repletas de compuestos antibacterianos y antifúngicos únicos, y durante mucho tiempo hemos explotado este mecanismo de defensa natural para nuestra propia medicina. De hecho, este tipo de "co-cultivo" es de donde proviene la penicilina, entre muchos otros salvavidas.

Pero al menos un micólogo, Tradd Cotter, busca llevar la idea de fijar hongos contra bacterias un paso más allá. En lugar de aislar solo los compuestos antibacterianos que se encuentran en estas enzimas y luego sintetizarlos como lo hacemos ahora, Cotter busca encontrar hongos que produzcan metabolitos que, en su conjunto, serían el medicamento. Un día puede "alimentar" un hongo en su cultivo de faringitis estreptocócica, por ejemplo, y el hongo produciría un medicamento diseñado precisamente para usted y su enfermedad: un antibiótico específico para el paciente y la enfermedad.

"La forma en que se diferencia de los antibióticos modernos es que es específico y es algo que el hongo está produciendo a pedido en cualquier momento de inmediato para lo que necesita hacer", dice Cotter. Esto significa que podría ser al menos una respuesta al aumento de las bacterias resistentes a los medicamentos que se están volviendo cada vez más conocedoras de nuestros antibióticos. ¡Cosas bastante bonitas!

2. Reemplace el plástico


No es ningún secreto que los plásticos se están convirtiendo en un problema grave en nuestros océanos y vertederos, pero los hongos pueden representar una alternativa profundamente útil. En su esclarecedora charla TED, "¿Son los hongos el nuevo plástico?", El diseñador de productos Eben Bayer describe cómo su empresa, EcoVative, está utilizando hongos para fabricar contenedores que no solo son fáciles de reciclar sino que también se "autoensamblan". Al usar micelio, una versión de hongos de un sistema de raíces, para "moldear cosas como se hace en la industria del plástico", puede crear materiales que hacen muchos, si no todos, los mismos trabajos. “Y”, continúa Bayer, “debido a que están hechos de materiales naturales, son 100% compostables en su propio patio trasero”.

3. Controle las plagas del jardín

Entomepatógeno no es solo una palabra divertida para decir, también es un tipo de hongo que es depredador de ciertos insectos, como hormigas, orugas, termitas y cucarachas. Esto podría desempeñar un papel cada vez más importante en el mundo de los bioplaguicidas. La idea es que estos hongos, como los del género Cordyceps, se puedan cultivar de tal manera que la plaga ofensiva los consuma y se infecte. Luego, a menudo adquiere un cierto estado zombificado, por falta de una descripción más precisa, cuando el hongo se apodera de las instalaciones de la plaga. Finalmente mata a la plaga y luego produce una especie de hongo cuyas esporas buscarán otro huésped similar. La colonia o las plagas restantes se alejarán o también se volverán susceptibles a los hongos.

A medida que se descubren más y más de estos hongos y se identifican sus insectos preferidos, existe un gran potencial para emplearlos como una forma de eliminar plagas particulares sin daño colateral a otros insectos beneficiosos, un componente importante que estos hongos poseerían sobre muchos bioplaguicidas actuales.

4. Trate la depresión

A pesar de que los hongos de psilocibina (sí, los "mágicos") están clasificados por la DEA como una sustancia ilegal de la Lista 1, ha habido un interés renovado en sus habilidades para combatir la depresión y otros trastornos mentales. Como ocurre con la mayoría de los problemas relacionados con el cerebro, es difícil decir por qué funciona, aunque algunos sugieren que es un poco como reiniciar la computadora: los componentes psicoactivos del hongo restablecen su cerebro, y el potencial de eso podría ser de gran alcance. Más allá de la depresión, existe una gran cantidad de evidencia que sugiere que los hongos psilocibina, cuando se toman bajo supervisión y en las dosis adecuadas, pueden ayudar a corregir el trastorno de estrés postraumático, el alcoholismo, los dolores de cabeza en racimo y más. Por supuesto, no intente esto en casa.

5. Consuma petróleo y productos petroquímicos

Bien quizás ea no es la palabra correcta. Más bien, los hongos tienen la capacidad de deconstruir petróleo y petroquímicos a través de la micorremediación, “el uso de hongos para degradar o eliminar toxinas del medio ambiente”, según lo define el micólogo Paul Stamets. En su libro Micelio corriendo (Ten Speed ​​Press, 2005), Stamets describe cómo "los hongos son expertos en el desmontaje molecular" y pueden descomponer muchas toxinas en "sustancias químicas más simples y menos tóxicas".

Esto tiene implicaciones en todo el mundo de diversas formas. Los hongos podrían usarse para limpiar la contaminación alrededor de los reactores nucleares o limpiar los derrames de petróleo. Y debido a que los hongos acumulan en exceso metales pesados, podrían usarse para eliminar toxinas, como el plomo, de áreas contaminadas. Hay mucho potencial aquí porque los hongos silvestres ya son, como los llama Stamets, los "principales gobernadores del equilibrio ecológico".

6. Secuestrar carbono

En un estudio publicado en Revista de ciencia, las investigaciones descubrieron que, aunque los árboles secuestran algo de carbono cuando dejan caer sus hojas, en realidad son los hongos micorrízicos con los que están en connivencia los que realizan la mayor parte del secuestro: de hecho, del 47 al 70 por ciento. Pero podría contestar: "¿No crean los hongos dióxido de carbono?" Estos hongos micorrízicos, es decir, hongos que crecen simbióticamente con las plantas, son una excepción notable. En esencia, colocan el carbono en el suelo a través de sus desechos después de digerirlo como alimento. Por supuesto, esto solo tiene la capacidad de ayudar a nuestro planeta si plantamos más árboles y salvamos más de los que tenemos, pero tal vez estos hongos secuestradores de carbono puedan actuar como incentivo para que lo hagamos.

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